Se acabó lo bueno, empieza lo mejor. La NFL puso fin a su temporada regular con la Semana 17 de competición en la que quedaban varias plazas de playoff por decidirse. Lo más destacado, el regreso de los Buffalo Bills a playoff, el debut de Mahomes con los Chiefs y un nuevo triunfo de Jimmy Garoppolo al frente de los 49ers, que cierran el curso con un 5-0 siendo el equipo más en forma de los que no luchará por el título. Lo peor, la nueva derrota de los Browns, que terminan con 0-16 y se sientan a una mesa de dudoso honor con los Lions de 2008.

1.- Los Bills llegan al Siglo XXI. “Buffalo Bills jugará los playoff de la NFL”. Seguramente sea de las primeras veces que estás leyendo esta frase en una página web. Porque, por difícil de creer que parezca, es la primera vez desde 1999 que la franquicia se clasifica para la post temporada. Ningún otro equipo, en ninguna otra gran liga americana llevaba tanto tiempo sin aparecer en este tipo de eliminatorias y los Bills lo han hecho, además, de forma rocambolesca. Durante el verano traspasaron a su mejor cornerback y receptor, durante la temporada dejaron ir a un tackle defensivo de primer nivel, hubo un cambio de quarterback y el novato lanzó cinco intercepciones en dos cuartos… y aún así lo han logrado. Ni siquiera dependían de sí mismos, pero los Bills cumplieron y contaron con la ayuda de los Bengals para acabar con los Ravens, algo que supieron agradecer…

2.- Los tuertos Titans. Pocas veces se habrá visto en la NFL a un equipo tan flojo lograr nueve victorias y clasificase para playoff. Eso han sido los Titans este año, que a base de una división mala, un calendario asequible y ciertas dosis de acierto en momentos clave han logrado triunfar como el tuerto en el país de los ciegos que ha sido la Conferencia Americana más allá de los líderes de división. Vencieron a unos Jaguars que no se jugaban nada y se enfrentarán a los Chiefs la próxima semana, pero parece difícil que tengan un largo recorrido en enero con jugadas como esta.

3.- Dudas en los Eagles. Uno de los grandes equipos durante la temporada llegarán a playoff con alguna grieta que hace un mes parecía imposible de ver. Los Eagles han perdido a Carson Wentz y, aunque han seguido ganando, la sensación es que a Nick Foles, el quarterback suplente, le faltará el toque de magia cuando sea necesario y la defensa, pilar fundamental, ha bajado revoluciones. Han conseguido la semana de descanso y la ventaja de campo, algo que siempre ayuda, pero sus rivales de la Conferencia Nacional llegan con el colmillo afilado.

4.- Los Falcons sobreviven a la resaca. Nadie ha olvidado todavía cómo se le escapó a Atlanta Falcons la última Super Bowl. Si para muchos equipos es difícil incluso repetir playoff después de una derrota en la lucha por el anillo, hacerlo después de una remontada como la que sufrieron ante los Patriots está a otro nivel. No ha sido un buen año para los Ryan, Jones, Freeman y compañía, pero vencieron cuando tenían que hacerlo imponiéndose a Carolina y han logrado avanzar a las eliminatorias.

Ahora pueden resetear y serán un rival muy poco apetecible para los líderes de división. Tanto ellos, como los propios Panthers y Saints, demuestran la dureza de la NFC Sur este año, con tres equipos en playoff.

5.- Objetivo: Minnesota. Esto no para y desde la próxima semana y durante todo el mes de enero, 12 equipos pelearán con el único objetivo de estar el próximo 4 de febrero en la Super Bowl LII. Este año se disputa en Minnesota y los Vikings son uno de los favoritos para alcanzar ese duelo definitivo por el anillo. La gran pregunta, por otra parte, seguirá siendo la misma ¿Habrá alguien capaz de destronar a los Patriots?

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