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Primero, Mo Salah y después, los demás. La riza cabellera del delantero de la selección de Egipto destaca sobre cuanto se pueda decir del Grupo A del Mundial de Rusia 2018, el que por tradición abrirá el torneo el jueves 14 de junio. En ese primer partido se enfrentarán dos selecciones de álbum de cromos, unas cuyo elenco la mayoría de aficionados al fútbol solo puede conocer si tiene que fijarse en ellas al detalle, por ejemplo para cambiar postalillas: el combinado anfitrión, Rusia, y el que le sigue inmediatamente en el ránking FIFA (puesto 67), Arabia Saudí. Junto a esos tres equipos, el indiscutible favorito y uno de los grandes clásicos mundialistas: la Uruguay de Luis Suárez y Edison Cavani

Cualquier resultado que no incluya al cuadro celeste como uno de los dos clasificados podría considerarse una de las primeras sorpresas del campeonato. A los americanos los define un colmillo competitivo que se afila ante la perspectiva de alzar la Copa del Mundo. Sus mejores argumentos, como en los torneos anteriores, están en la punta del ataque. Aunque no ha sido ésta la mejor de sus campañas en el Barcelona, Suárez sigue siendo un nueve de nivel mundial y Cavani, sofocadas sus rencillas con Neymar, ha producido a gran nivel en el PSG. Tras ellos, veteranos en defensa curtidos en la élite de los clubes europeos y un centro del campo igualmente corajudo sostienen el plan del profesor Tabárez. ¿Qué plan? El mismo que los llevó a semifinales en Sudáfrica 2010 y los dejó en octavos en Brasil 2014 ante Colombia. Cuando no les brota el fútbol, les basta con la intensidad y un mordisco (perdón) de Luis Suárez

Cómo habrá sido la temporada de Mo Salah (al menos hasta que Sergio Ramos se cruzó en su camino) que él es la mayor estrella del Grupo A y uno de los nombres a seguir en el torneo. Sólo el currículo de su férreo entrenador, Héctor Cúper, le sostiene la mirada al líder de los faraones. Egipto no concede atrás (18 goles encajados tan solo en la primera treintena de encuentros del seleccionador) y deja que Salah y otro compañero en la Premier League, Ramadona Sobhi, resuelvan arriba. Resta por ver si la suerte del equipo es mucho peso que cargar sobre el lesionado hombro de su gran figura. 

A Rusia la planificación del Mundial le ha pillado con las manos en la masa. No se trata, como en torneos anteriores, de que las instalaciones del evento aún no estén listas. La que no parece preparada para el reto es su selección. Al igual que otras antiguas potencias del fútbol europeo como Austria o Hungría, los rusos han perdido pujanza internacional desde aquel último fulgor del equipo que lideraba Arshavin. Una década después, el talento del gigantesco país ya no se exporta como antaño. Culpa de eso la tiene el poderío económico de sus principales clubes. El entrenador Stanislav Cherchesov se presenta ante su afición con un equipo mermado por la bajas, entre ellas la del goleador Aleksander Kokorin. Con el veterano Zhirkov al mando de una defensa de tres hombres, a los talentosos Dzagoev y Golovin se les encomienda poner la fantasía. Si jugar en casa una Copa del Mundo sirve para algo, este tiene que ser el caso que empuje a Rusia a la siguiente ronda.

A priori, los aficionados a La Liga española deberían conocer bien las posibilidades de Arabia Saudí. Hasta seis futbolistas de esa nacionalidad desembarcaron en equipos del país ibérico en virtud de un oscuro acuerdo económico. El dinero dio igual y sus entrenadores adoptivos no los alinearon. Aun así, algunos como Fahad Al-MuwalladYahia Al-ShehriSalem Al Dawsari forman parte de los 23 hijos del desierto a las órdenes de Juan Antonio Pizzi, el preparador argentino. Y no solo eso, sino que ellos tres conforman la línea de centrocampistas de ataque que pasa por ser el mejor argumento de los árabes.

Uruguay espera a aquel equipo que esté dispuesto a exceder las expectativas en el grupo A y acompañarlo a las eliminatorias. 

El fútbol moderno se supera a sí mismo: seis futbolistas de Arabia Saudí desembarcan en La Liga española

Calendario del Grupo A del Mundial de Rusia 2018

Jueves 14 de junio: Rusia – Arabia Saudí (Luzhniki Stadium, Moscú)

Viernes 15 de junio: Egipto – Uruguay  (Ekaterinburgo Arena)

Martes 19 junio: Rusia – Egipto (Zenit Arena, San Petersburgo)

Miércoles 20 junio: Uruguay – Arabia Saudí (Rostov Arena)

Lunes 25 junio: Arabia Saudí – Egipto (Volgogrado Arena); Uruguay – Rusia (Samara Arena)

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