La primera fase del Mundial de Rusia 2018 está llegando a su fin. Han sido muchos partidos apretados, unas pocas goleadas, muchos goles anotados a pelota parada, otros muchos decisivos en los instantes finales o en el tiempo añadido, un buen montón de penaltis y, sobre todo, VAR, mucho VAR. Dentro de unos pocos días entraremos en la verdadera hora de la verdad en la Copa del Mundo, el momento del vértigo absoluto, ganar o irse a casa, sin cuentas de desempates ni demás historias. Los octavos de final son la gran frontera del éxito o el fracaso para muchos de los equipos que llegan a esa ronda. Estos son los emparejamientos entre los 16 mejores equipos de Rusia 2018:

Francia-Argentina. 30 de junio (17.00 hora local) en el estadio Kazan Arena. Posiblemente, el gran partido de los octavos de final del Mundial. Francia sigue dejando sensaciones encontradas, de potencial que no acaba de explotar. Pero en cualquier caso, mejor que las mostradas por Argentina, con una fase de clasificación llena de sufrimiento y poco fútbol. En la retina sigue la derrota ante Croacia y los sudores para ganar a Nigeria sobre la bocina. Leo Messi abrió su cuenta y su selección necesita más goles de su razón de ser en Rusia 2018 si quiere superar a Francia, una de las selecciones con más recursos de esta Copa del Mundo.

Uruguay-Portugal. 30 de junio (21.00 hora local) en el estadio Fisht de Sochi. Uruguay fue de menos a más en el grupo A hasta acabar con pleno de victorias por primera vez en más de medio siglo, la portería a cero y una goleada sobre Rusia para cerrar su pase como primera de grupo. Cavani por fin vio puerta y Óscar Washington Tabárez parece haber encontrado su centro de campo más fiable. Portugal, por su parte, hizo el camino inverso: ganó con apuros a Marruecos y se salvó de milagro ante Irán, penalti errado por Cristiano Ronaldo incluido. Dos selecciones más cómodas esperando al juego del rival que con la iniciativa.

España-Rusia. 1 de julio (17.00 hora local) en el estadio Luzhniki de Moscú. Papeleta complicada para la anfitriona, justa de talento si Golovin no tiene el día, aunque la velocidad de Cherysev puede ser un dolor de cabeza para los centrales españoles. Rusia se relajó ante Uruguay y lo pagó con una goleada, pero fue convincente ante dos rivales menores como Arabia Saudí y Egipto. España, por su parte, llega con muchas dudas en casi todas sus líneas, pero tiene más calidad, opciones y fondo de armario que su rival. Su mayor enemigo es ella misma, y si comete los mismos errores que ante Marruecos puede irse a casa antes de lo esperado.

Croacia-Dinamarca. 1 de julio (21.00 hora local) en el estadio Nizhny Novgorov. Croacia solventó con tres victorias su paso por el grupo D, liderada por sus fiables Modric, Rakitic y Perisic. No pasó grandes apuros y parece favorita ante una Dinamarca que mostró su mejor cara en la primera parte del choque ante Australia pero apenas ganó su primer partido ante Perú y por los pelos. Para el recuerdo el bochorno del tercer encuentro ante Francia. Favoritismo de los balcánicos.

Brasil-México. 2 de julio (18.00 hora local) en el estadio Samara Arena. Brasil superó el grupo E con ciertas dificultades ante Costa Rica y, sobre todo, ante Suiza. Neymar está algo alejado de su mejor nivel pero Coutinho está llenando ala perfección ese vacío. Las molestias de Marcelo y el bajo rendimiento de Gabriel Jesús mandan las señales preocupantes de la gran favorita tras la eliminación de Alemania. México fue de más a menos en el torneo y llega a los octavos de Rusia 2018 gracias a un gol de Corea del Sur. Pero tienen el peligro a la contra para hacer daño a la canarinha

Bélgica-Japón. 2 de julio (21.00 hora local) en el estadio Rostov Arena. Es, posiblemente, el duelo más desequilibrado de los octavos del Mundial 2018. Bélgica es la selección eterna promesa que cuajó dos buenos partidos ante Túnez y Panamá, y ganó casi sin querer a Inglaterra. Tiene potencial y fondo de armario, y Japón anda bastante más justo. Debería ser víctima propicia para los belgas.  

Suecia-Suiza. Posiblemente, el cruce de octavos de final de perfil más bajo en el Mundial de Rusia 2018. Suecia se recompuso del mazazo de Toni Kroos con una goleada a México y es el sorprendente primero del grupo E. Suiza optó por la misma sobriedad que le dio réditos en la fase de clasificación, y sin grandes alardes sale de su grupo con posibilidades reales de llegar a cuartos. Duelo de máxima igualdad.

Colombia-Inglaterra. 3 de julio (21.00 hora local) en el estadio Spartak de Moscú. La Inglaterra de Southgate convence a casi nadie pero tiene a Harry Kane y eso es una ventaja cuando las rondas son a vida y a muerte. Colombia es irregular pero tiene más fútbol, sobre todo si James Rodríguez puede jugar tras las molestias que acusó ante Senegal. Uno de los duelos en teoría más atractivos de los octavos de final de Rusia 2018.

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